Pour trouver du pétrole en Perse, George Reynolds et sa caravane d’explorateurs avaient vécu sept ans de chaleur intense, de maladies gastriques et de déceptions. Les sept prochaines années ne seront pas moins difficiles pour l’Anglo-Persian Oil Company, qui deviendra un jour BP

Retrouvez ici une traduction (enrichie) d’une des page de présentation des différentes périodes de l’histoire de BP.

Source : www.bp.com

Travail acharné et communauté dans un lieu impitoyable

Le champ de Naphta – à 210 kilomètres, accidentés, de l’embouchure du golfe Persique – où l’Anglo-Persian y construisait une raffinerie pour transformer le pétrole brut épais en produit utilisable. Il a fallu plusieurs mois pour obtenir du matériel d’exploration adéquat sur le site. Maintenant il faudra construire un pipeline le long de la sinueuse route montagneuse.

Des segments de canalisations sont arrivés en vrac des États-Unis et les équips les ont emmenés par barge aussi loin qu’ils pouvaient. Les mules les ont traînés le reste du chemin, les ouvriers prenant le relais là où la terre était trop escarpée pour que les animaux puissent passer. Le travail était lent et minutieux. Cela a pris deux ans.

Pendant ce temps, les retards de construction ont affecté le site de la raffinerie. À son achèvement, la raffinerie d’Abadan sera la plus grande du monde, soutenue par une main-d’œuvre diversifiée : ajusteurs, riveteurs, maçons et commis d’Inde, charpentiers de Chine et travailleurs semi-qualifiés des pays arabes environnants.

Une légende à son époque

Le contingent britannique de la société comprenait un médecin, Morris Young. Il était venu en Perse pour s’occuper de l’équipe d’exploration d’origine et s’était retrouvé à prodiguer des soins médicaux à la plupart des personnes qui vivaient près du site de forage.

D’une tente à Masjid-i-Suleiman, il a ensuite fondé un hôpital là-bas et un autre à Abadan. Ceux-ci deviendraient deux des principaux centres médicaux du sud-ouest de la Perse, aidant la région à faire face aux maladies épidémiques et aux problèmes de mauvaise qualité de l’eau. Quant au Dr Young, en Perse, il sera une véritable légende à son époque.

A nouveau au bord de la faillite (encore)

En 1914, le projet anglo-persan était presque en faillite pour la deuxième fois de sa courte histoire.

La société avait beaucoup de pétrole mais personne à qui le vendre. Les voitures étaient encore trop chères pour être considérées comme un marché de masse pour le carburant, et des entreprises plus établies en Europe et dans le Nouveau Monde avaient verrouillé le marché des huiles industrielles. La Standard Oil of Indiana (appelée plus tard Amoco), par exemple, était en affaires depuis plus de 25 ans. En outre, le raffinage ne pouvait pas éliminer la forte odeur sulfureuse de l’huile perse. Il ne pouvait pas être vendu comme fioul pour le chauffage domestique, l’une des principales utilisations du pétrole par les consommateurs à l’époque.

«Cette affaire persane semble se compliquer de jour en jour», s’est plaint le président de Burmah Oil, la société mère d’Anglo-Persian.

Arrivé de Winston Churchill

Arrive Winston Churchill, qui avait pris un nouveau rôle dans la politique britannique en tant que premier lord de l’Amirauté. Les Britanniques étaient fiers de leur marine et les navires à propulsion pétrolière étaient la dernière innovation. Mais alors que les dirigeants anglo-persans avaient courtisé la Royal Navy pendant des années en tant que client potentiel pour son pétrole, la vieille garde de Whitehall avait hésité à approuver le rival naissant du charbon.

Churchill était croyant. Il pensait que la Grande-Bretagne avait besoin d’un approvisionnement en pétrole dédié, il en a plaidé la cause au Parlement, exhortant ses collègues à «regarder la vaste étendue des régions pétrolifères du monde !» Seule la compagnie pétrolière anglo-persane appartenant aux Britanniques, a-t-il dit, pourrait protéger les intérêts britanniques.

Dates clés

1909
Le prospectus d’une nouvelle société, l’Anglo-Persian Oil Company, est publié le 19 avril à Londres et à Glasgow.

1911
Un pipeline de 145 milles reliant une nouvelle station de pompage à Tembi aux rives de la rivière Bahmashir à Abadan est achevé en avril et la construction d’une raffinerie est en cours.

1912
La première livraison de pétrole brut quitte Abadan en avril – à destination de l’acheteur Royal Dutch-Shell.

1914
La compagnie pétrolière anglo-persane signe un accord avec le gouvernement britannique pour fournir à la marine 40 millions de barils de pétrole au cours des 20 prochaines années en échange de 2 millions de livres et d’une participation majoritaire.

Six semaines plus tard, la Première Guerre mondiale commence.

1916
Anglo-Persian achète un manoir géorgien à Sunbury-on-Thames, en Angleterre, en tant que centre de recherche axé sur le raffinage du pétrole.

1918
La British Tanker Company, filiale créée en 1916, atteint une capacité de 150 000 tonnes sur cinq pétroliers.

1924
Les recherches du géologue hongrois, le professeur Hugo de Böckh, conduisent à la découverte de pétrole en quantités commerciales dans quatre nouveaux sites en Perse.

La résolution a été adoptée de manière retentissante, le gouvernement britannique devenant un actionnaire majeur de la société. Churchill mis fin à la crise financière d’Anglo-Persian, ainsi personne ne mis longtemps à se rendre compte de son implication à long terme dans une entreprise mêlant des intérêts financiers à un groupe politique.

Deux semaines plus tard, un assassin tue l’archiduc François-Ferdinand à Sarajevo. Six semaines plus tard, l’Allemagne attaque la France. La Grande Guerre commença. À sa fin, une guerre sans pétrole deviendra inimaginable.

Deux gros achats et une décennie en ébullition

Malgré son nom, la marque British Petroleum fut créée à l’origine par une entreprise allemande pour commercialiser ses produits en Grande-Bretagne. Pendant la guerre, le gouvernement britannique saisit les biens de la société et le curateur public les vendit à la société Anglo-Persian en 1917.

Avec ça, Anglo-Persian disposa d’un réseau de distribution instantané au Royaume-Uni, comprenant 520 dépôts, 535 wagons-citernes, 1 102 véhicules routiers, quatre barges et 650 chevaux.

La même année, alors que la guerre touche à sa fin, la Royal Navy se plaint que le pétrole anglo-persan causait des problèmes de moteur dans les régions plus froides. Anglo-Persian acheta un manoir du XVIIIe siècle à Sunbury-on-Thames, près de Londres, et y installa au sous-sol un laboratoire de recherche pour relever de tels défis scientifiques.

Au cours de la décennie suivante, le gaz et l’électricité remplaça largement le fioul pour le chauffage domestique, les véhicules de livraison alimentés à l’essence défieront les chemins de fer pour le fret et l’ère de l’automobile commencera vraiment. Ces changements sociaux ouvriront une porte que l’Anglo-Persian franchira habilement, augmentant ses ventes à la fois en Grande-Bretagne et en Europe continentale.

Dernière mise à jour le 7 septembre 2020 par CASCARET